Evaluaciones

El CPU Phenom de AMD no asustará a Intel

El CPU Phenom de AMD no asustará a Intel

Los nuevos procesadores Phenom y la plataforma Spider de AMD para sistemas de escritorio representan avances importantes para ese fabricante de chips. Los chips, que fueron fabricados usando un proceso de 65 nanómetros, tienen un diseño de cuatro núcleos y una tecnología mejorada de administración de energía. Pero cuando pusimos a prueba una computadora equipada con Phenom y Spider, los resultados indicaron que a AMD todavía le queda mucho trabajo por hacer.

 
¿Ya tiene problemas?
AMD envió versiones desbloqueadas de su chip Phenom 9900 de 2,6 GHz a los evaluadores, pero ese modelo probablemente no estará disponible en el mercado hasta entrado el primer trimestre de 2008, a un costo estimado de más de US$350. Hasta entonces, los chips Phenom más rápidos que usted podrá encontrar son el Phenom 9500 de 2,2 GHz (US$251 a los OEM) y el Phenom 9600 de 2,3 GHz (US$283).
 
También hay un chip 9700 de 2,4 GHz por menos de US$300 que debe aparecer en el primer trimestre y una versión desbloqueada y acelerable [con overclock] del Phenom Black Edition de 2,3 GHz que debe estar disponible para cuando este número salga a circulación.
 
Aunque el 9500 y el 9600 parecen estar ampliamente disponibles ahora, AMD recientemente admitió que hay un error en la primera generación de sus chips Phenom y Barcelona que puede causar un bloqueo en los sistemas que ejecuten una rara combinación de software a velocidades de reloj por encima de 2,4 GHz. Hay una mejora del BIOS como solución provisional, pero según el sitio de la Web, The Tech Report, la solución provisional frena el desempeño hasta un 10 por ciento. Los procesadores Phenom más rápidos que la compañía prepara para el primer trimestre de 2008 deben tener este error corregido.
 
Resultados decepcionantes
Ahora que tenemos un   CPU Phenom en nuestros laboratorios, podemos hacer mejores comparaciones con los sistemas de prueba basados en los procesadores de Intel (vea la tabla “Penryn contra Phenom: dos mundos diferentes”). Nuestra instalación de prueba para el Phenom usó los mismos componentes suplementarios –una tarjeta de gráficos basada en el nVidia GeForce 8800GTS con 320MB de RAM, dos unidades de disco duro Western Digital WD2500AAJS en un esquema RAID con distribución de bloques de archivos y 2GB de RAM DDR2-800– como hicimos en nuestras pruebas anteriores con Penryn. Probamos nuestro Phenom desbloqueado a 2,6 GHz y 2,3 GHz en una tarjeta madre Asus M3A32-MVP Deluxe con un conjunto de chips AMD 790FX.
 
Cuando usamos el Phenom 9900 a 2,6 GHz, nuestro sistema de prueba alcanzó una puntuación de 107 en WorldBench 6 Beta 2, no mucho más rápido que la marca promedio de 96 lograda por los sistemas que hemos visto con la última generación de CPU Intel Core 2 Duo E6600. El E6600, un chip más antiguo, cuesta US$230 en tiendas como Newegg.com, comparado con el precio proyectado de US$350 para el 9900.
 
Por supuesto, el chip Phenom más rápido ahora es un modelo de 2,3 GHz, y a esta velocidad la puntuación en nuestra prueba bajó a 99, lo cual no es ninguna ventaja para un CPU que cuesta US$50 más que un competi-dor que ya va siendo viejo. Y es imposible compararlo con el chip Penryn de nivel ultraalto que evaluamos en la misma plataforma de prueba: ese CPU de US$1.000 generó una puntuación de 127 en WorldBench 6 Beta 2. Cuando los procesadores AMD Phenom más rápidos estén listos para el mercado, Intel probablemente tendrá los chips Penryn listos para competir.
 
A la primera PC basada en Phenom que pudimos probar –una CyberPower Gamer Ultra CF 3870 de US$999, con un Phenom 9600 de 2,3 GHz y una tarjeta de gráficos ATI Radeon HD 3870– no le fue mucho mejor con una puntuación de 95. 
 
AMD actualmente no tiene respuesta para las instrucciones SSE4 de Intel dedicadas a acelerar operaciones específicas de multimedios, lo cual pudiera ampliar aun más la brecha en el desem-peño para ciertas aplicacio-nes. Por otra parte, a diferencia de los modelos de cuatro núcleos de Intel, que son básicamente dos CPU de doble núcleo que comparten una interfaz de bus, Phenom tiene cuatro núcleos distintos, que deben ofrecer ciertos beneficios.
 
La comparación de desempeño pudiera evolucionar a medida que más aplicaciones comiencen a emplear las instrucciones de multimedios como SSE y a aprovechar más de dos núcleos, pero dado el tamaño de la ventaja de Intel, es improbable que AMD realmente pueda acortar la distancia entre las compañías.
 
En el debut de AMD Phenom en noviembre, también probamos un sistema basado en el Phenom 9900 de 2,6 GHz con dos tarjetas de gráficos del recién estrenado ATI Radeon HD 3850, una tarjeta madre MSI que usa el conjunto de chips AMD 790FX y 2GB de RAM DDR2-1066. En la prueba WorldBench 6 Beta 2, el sistema de AMD recibió una puntuación de 105, significativamente más alta que los 93 puntos logrados por una Polywell 580CF-2900 con la última generación del AMD Athlon 64 X2 6000+ de 3 GHz, aunque no tanta como la ganancia del 32 por ciento que anuncia AMD. Aunque representa un impresionante incremento de potencia sobre los CPU anteriores de AMD, no es suficiente para incomodar a Intel.
 
Tiempos difíciles
En términos generales, el 2007 probablemente no ha sido el año favorito de AMD. De hecho, a la compañía no le ha ido bien desde mediados de 2006, cuando Intel introdujo sus CPU Core 2 Duo. Después de tres años como campeona de desempeño, AMD de pronto se encontró tirada en la lona: cuando utilizan la misma velocidad de reloj, los chips Core 2 Duo son aproximadamente de 10 a 20 por ciento más rápidos que los procesadores Athlon 64 X2 comparables.
 
No sólo eso, sino que casi inmediatamente después de que AMD adquiriera por US$5.400 millones el productor de GPU y conjuntos de chips ATI, esa compañía se rezagó bastante en su propia competencia de desempeño con nVidia. La adquisición dio a AMD la experiencia en GPU y conjuntos de chips, además de la independencia de nVidia –una antigua aliada que había comenzado a colaborar con Intel el año anterior– pero resaltó la percepción de que AMD estaba ocupando firmemente el segundo lugar.
 
En 2007, AMD también quedó cada vez más distanciada de la competencia por la mejor tecnología de proceso. Intel fabrica sus chips Penryn usando un proceso de 45 nanómetros, que permite a la compañía integrar más transistores por milímetro cuadrado que con el proceso de 65nm que AMD usa con sus chips Phenom. Esto puede representar más chips por sección de silicio y una producción más barata, lo que daría a Intel otra ventaja más. 
 
Noticias de plataforma
Sin una manera de recobrar el cetro de desempeño del CPU, AMD ha tratado de enfocar la atención de los medios noticiosos en sus tecnologías de tarjetas de gráficos y conjuntos de chips. Esto no es todo una distracción, sin embargo, porque el desempeño en los juegos frecuentemente necesita más de la GPU que del CPU.
 
El nuevo conjunto de chips Spider 790FX se adapta a esta estrategia con capacidad para el bus de E/S HyperTransport 3.0 de AMD, que tiene 20 por ciento más ancho de banda que su predecesor. El 790FX también puede combinar cuatro tarjetas de gráficos ATI 3800 PCIe 2.0 en una tarjeta madre, una tecnología que AMD llama CrossFireX. Las pruebas preliminares realizadas en sitios como Anandtech indican que esta serie 3800 de tarjetas de gráficos queda muy bien parada en desempeño con todos menos con los modelos más rápidos de nVidia y que tienen cifras muy buenas de consumo de energía.
Hablando de consumo de energía, AMD ofrece a los usuarios la capacidad de ajustar el consumo (además de la velocidad de los chips Phenom) a un grado sorprendente utilizando una nueva herramienta llamada OverDrive. 
 
OverDrive, que no es una simple herramienta de aceleración del reloj, permite a los usuarios ajustar el voltaje y los multiplicadores de reloj núcleo por núcleo. Por ejemplo, si usted tiene un juego que sólo utiliza dos núcleos de CPU, puede construir un perfil de OverDrive que acelere dos de los cuatro núcleos de Phenom y que aumente la velocidad en los otros dos, conservando así energía y reduciendo el calor en los dos núcleos que más va a usar.
 
Si el proceso de fabricación de 65nm de AMD logra producir Phenoms con espacio para la aceleración del reloj, los jugadores podría encontrar un buen valor en el chip desbloqueado Phenom Black Edition de 2,3 GHz.
 
Según AMD, las tarjetas madres que utilizan su conjunto de chips 790FX deben ser baratas en comparación con las últimas tarjetas madres construidas para los procesadores Penryn de Intel. Por consiguiente, los sistemas basados en Spider podrían presentar una opción interesante para los jugadores, es decir, podrían gastar mucho menos en el CPU, en la tarjeta madre y la memoria, y combinarlo todo con hasta cuatro tarjetas de gráficos rápidas pero de precio razonable de la serie 3800. Aunque el CPU no podrá competir con ofertas de precio similar de Intel  –especialmente con los procesadores Penryn de uso general que se esperan para principios de año– un sistema Crossfire de cuatro tarjetas podría ser una máquina para juegos con potencia y al alcance del público.

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